Carolina Tocalli

Working from the Inside Out : IDB’s inaugural conference on scaling corporate social enterprise explores building bridges

Last month the Inter-American Development Bank and its associate organizations organized in the first-ever Scaling Corporate Social Enterprise Conference in Santiago, Chile. Some 200 participants represented several sectors and countries. As Hans Schulz, Vice President for the Private Sector at the IDB pointed out during the welcoming remarks, the purpose of the conference was “to initiate a social innovation ecosystem capable of generating hope for the most vulnerable sectors in the region.”

Undoubtedly, Latin America needs specific and sustainable social inclusion. Today, over 80 million Latin Americans live on $2.50 (or less) per day. Despite being the region with the world’s largest youth population, 40 million young people do not have formal employment. Civil insecurity, a high degree of informal markets, high infrastructure costs, obstacles to access bank loans, inefficiency in public administration, and undereducated human capital are among the prevailing problems. All these factors explain why productivity in the region has not grown in recent years.

Still, it’s not all bad news. We are in the middle of a digital revolution in which citizens are connected and have been able to shed their status as mere spectators to become transforming actors of their own realities. Besides, there are several inclusive business models in Latin America, as well as talented stakeholders with enough energy to scale them. Both the IDB and its Multilateral Investment Fund share this certainty, and have redoubled their commitment to promote, strengthen, and finance an open innovation ecosystem to develop these key ventures to benefit society as a whole.

Acknowledging the Way to Begin Social Ventures Within Corporations

Entrepreneurs and “intrapreneurs” (employees working on social enterprise projects within corporations) shared experiences during the conference, which reflected on the obstacles each one finds when attempting to scale their social change models. During the panel Building on Success: The Path for Social Intrapreneurs, moderated by Heiko Spitzeck, Director of the Center for Sustainability at Fundação Dom Cabral, and panelists Charles Kimber, from Arauco; Diego Durazo, from Danone Mexico; Yasuhiko Toride, from Ajinomoto; and Maggie De Pree, Cofounder of The League of Intraprenuership and The Human Agency – identified several key elements to allow for social ventures to succeed within corporations:

  • Corporate hierarchy for making decisions: Corporate social entrepreneurship has a better chance of scaling when pushed from the top of corporate management. At the same time, this high-level decision must invite several social actors to participate.
  • Terms of investment: Corporate social ventures require long-term funding. Thus, investment should be unlocked, recognizing the risks assumed with these types of funding.
  • Approach complexity with others: Stakeholders in ventures need to converge in common and planned spaces with others in order to co-create the ecosystem they require. This is crucial, albeit rarely implemented.

Key needs: Social organizations are in dire need of time, talent, and financial resources to implement, follow, and scale their ventures in the corporate environment. A good way is to “identify specific and successful long-term investment stories, and to share them,” said Maggie De Pree, of the League of Intrapreneurs.

  • Permission to make mistakes: Managers need to humanize the intrapreneurs’ efforts and realize there is an innovation process for which not all answers are already written.
  • Permission to imagine together: In the words of Diego Durazo, of the Danone Ecosystem Fund: “funding the right way, instead of finding the right way.”
  • Moving from a risk perspective into a perspective of opportunity.

Scaling Social Enterprises in Corporate Value Chains

In the panel Reaching Out: Integrating Social Entrepreneurs within Corporate Value Chains, Robert de Jongh, Specialist Leader in Emerging Markets at Monitor Deloitte, moderated a discussion between social sector leaders, company leaders and academic leaders. The discussion helped clarify the nature of social enterprises; their connecting points are companies:

  • Social enterprises are natural decoders of the language and the community needs and “require peers within corporations to scale their advantages to society as a whole,” said Bea Pellizzari, social entrepreneur CEO at redACTIVOS.
  • Promoting social ventures within companies generates multiple benefits for employees. This is due to the fact “growing the humanity of employees is one of the most significant contributions a company may offer,” added Gonzalo Muñoz, CEO at TriCiclos and Co-founder of Sistema-B.

CSR Areas or Innovation Areas?

How do social entrepreneurs approach companies? “Should they do it through areas of social responsibility or through innovation?” asked Jean Paul Zalaquett, Director of Innovation and Environment at Chilectra. The answer depends on the entrepreneurial skills and tools of the social entrepreneur. If entrepreneurs have work experience in the private sector, they have more tools for this approach.

As for redACTIVOS, their focus is to create work and skills for disabled persons, while seeking to remove the company from the classical philanthropic model. For Pellizari, it’s clear: “We always speak the language of companies, we never asked for anything, we want to be part of the value chain, and we are a partner who adds value.”

Also, when entrepreneurs have lived through selection processes for entrepreneur networks or challenges (e.g. Ashoka, AVINA, and Schwab Foundation), they may have more tools to approach companies. For Pellizari and Muñoz, the reflection methodology for these processes “allows you to ask questions about yourself and about the social entrepreneurship you lead, questions we might have otherwise not asked.”

Related to these experiences is your own confidence for social entrepreneurs to recognize the value that they offer to corporate value chains. Jamie Jones, Director of Social Entrepreneurship at the Kellogg School of Management, Northwestern University, added, “I have known entrepreneurs and small teams with few resources, but with a high level of confidence and certainty in regards to what their company needed for its value chain.”

What About Funding? What About the State?

The panelists agreed there is enough and available money for social enterprises, but the point of view of the investor obstructs its flow. “Investors still think this is income capital and fail to visualize their capital as social investment,” stressed Jones. However, this trend seems to be changing: There are increasingly more people willing to back a cause with their money to see how their assets generate value for a community.

The panel ended with a reflection on the role of the state. Two key elements were identified. First, the state should lay the ground rules for developing innovation and scale ecosystems. Second, it should facilitate capital flow toward investment funds financing social ventures, and create awareness about the importance of becoming buyers of their products and services.

And in regard to the public sector, Luis Felipe Céspedes, the Chilean Minister of Economy, said that governments are promoting actions for innovating culture to seek always social meaning.” In regard to Chile specifically, he said that the state may have an important role widening the view from pure productivity toward the generation of social value. He also expressed interested in working on a legal-judicial framework for B-Corps.

The path is ready and it seems that, by combining reality with hope, we may have a unique opportunity to innovate in Latin America.

Carolina Tocalli is a social impact and innovation consultant.

Carlos González-Rivera, ATA-Certified Translator, translated this post. A Spanish version is below:


El 20 y 21 de noviembre el Banco Interamericano de Desarrollo y organizaciones socias realizaron en Santiago de Chile la primera Conferencia sobre Escalamiento del Emprendimiento Social Corporativo (Scaling Corporate Social Enterprise Conference). Participaron alrededor de 200 personas, representando a distintos sectores y países. Como indicó Hans Schulz – vicepresidente del Sector Privado del BID, en la bienvenida, el propósito de esta conferencia “es iniciar un ecosistema de innovación social capaz de generar esperanza para los sectores más vulnerados de la región”.

No hay dudas de que América Latina necesita una inclusión social concreta y sostenible. Hoy más de 80 millones de latinoamericanos viven con 2.5 dólares por día; Aunque es la región con mayor juventud del planeta, 40 millones de jóvenes no cuentan con empleo formal. Persisten problemas como inseguridad ciudadana, alto grado de informalidad, elevados costos de infraestructura, barreras de acceso al crédito, ineficiencia en la administración pública y capital humano subeducado. Todos estos factores explican por qué la productividad de la región no ha crecido en los últimos años.

No obstante esta situación, hay buenas noticias. Estamos inmersos en una revolución digital con ciudadanos conectados que se liberan del modelo de espectadores para ser actores transformadores de sus propias realidades. Además, en América Latina existen diversos modelos de negocios inclusivos, así como actores con el talento y la energía necesarios para escalarlos. Esta es la certeza del BID y del FOMIN, quienes redoblan su compromiso para promover, fortalecer y financiar un ecosistema de innovación abierta donde se desarrollen esos emprendimientos clave que beneficien a toda la sociedad.

Reconociendo el camino para iniciar emprendimientos sociales en la empresa

En la conferencia tuvieron lugar diversas conversaciones entre entreprenueurs e intrapreneurs, las cuales permitieron reflexionar sobre las barreras que cada uno encuentra en sus esfuerzos de escalar sus modelos de cambio social. En el panel Construir sobre el éxito: el camino para intrapreneurs sociales moderado por Heiko Spitz, director del Centro para la Sustentabilidad de la Fundación Dom Cabral, y del que participaron Charles Kimber de Arauco, Diego Durazo de Danone México, Yasuhiko Toride de Ajinomoto, y Maggie De Pree, co fundadora de The League of Intraprenuership & The Human Agency, se identificaron diversos elementos clave para procurar que florezcan emprendimientos sociales dentro de las empresas:

  • Jerarquía corporativa en la toma de decisiones – el emprendimiento social corporativo tiene más oportunidades de escalar si viene impulsado desde lo más alto de la dirección empresarial. Al mismo tiempo, esta decisión de alto nivel debe invitar a la participación de diversos actores sociales.

  • Plazo de la inversión – los emprendimientos sociales corporativos requieren de financiamiento de largo plazo. Por ello es necesario destrabar la inversión, reconociendo los riesgos que se asumen al tomar este tipo de financiamientos.

  • Abordar la complejidad junto a otros– es vital, aunque pocas veces se implementa, que los actores que llevan a delante emprendimientos converjan en espacios comunes y planificados con otros actores, que les permitan co crear el ecosistema que necesitan.

  • Necesidades clave– La gran necesidad de las organizaciones sociales son recursos de tiempo, talento y dinero para implementar, seguir y escalar sus emprendimientos en el ámbito corporativo. Un buen camino es “identificar historias concretas y exitosas de inversiones largo plazo y compartirlas, ayuda a correr la voz”.

  • Permiso para el error – Es necessario humanizar los esfuerzos de los intrapreneurs, y reconocer que se está en un proceso de innovación, para el cual no se tienen todas las respuestas.

  • Permiso para imaginar juntos – como dijo Diego Durazo “Funding the right way, instead of finding the right way” (financiando un camino juntos en lugar de encontrar un camino juntos)
  • Pasar de la perspectiva de riesgo hacia una perspectiva de oportunidad

Escalando emprendimientos sociales en la cadena de valor de las corporaciones

En el panel Acercamiento: integrar emprendedores sociales con cadenas de valor empresarial, Robert de Jongh, especialista en Mercados Emergentes de Monitor Deloitte moderó una conversación entre líderes del sector social, líderes de empresas y académicos. De esta conversación derivaron claridades sobre la naturaleza de las empresas sociales y sus puntos de conexión son las empresas:

  • Las empresas sociales son decodificadoras naturales del lenguaje y necesidades comunitarias y “requieren de pares dentro de las corporaciones para escalar sus bondades a toda la sociedad”, señaló Bea Pellizzari, emprendedora social CEO de redACTIVOS.
  • Promover emprendimientos sociales dentro de las empresas genera múltiples beneficios para los empleados. Ya que, “hacer crecer la humanidad de sus empleados es uno de los aportes más importantes que una empresa puede dar”, sumó Gonzalo Muñoz, CEO de TriCiclos y Co fundador de Sistema B.

¿Áreas de RSE o Áreas de innovación?

¿Cómo ingresan los emprendedores sociales a las empresas? “¿Deben hacerlo por las áreas de Responsabilidad Social o por las de Innovación?” Esta fue la pregunta que planteó Jean Paul Zalaquett, director de Innovación y Medio Ambiente de Chilectra. La respuesta depende de las habilidades y herramientas empresariales del emprendedor social. Si los emprendedores tienen experiencia de trabajo en el sector privado cuentan con más elementos para este acercamiento.

En el caso de redACTIVOS su foco es crear trabajo y destrezas para las personas con discapacidad, al mismo tiempo que se busca sacar a la empresa del modelo filantrópico tradicional. Para Bea Pellizari el asunto es claro, “Siempre hablamos el idioma de las empresas, nunca fuimos a pedir nada, queremos ser parte de sus cadenas de valor, somos un socio que agrega valor”.

Adicionalmente, cuando los emprendedores han vivido procesos de selección para redes de emprendedores (Ashoka, Avina, Schwab) pueden tener más elementos para acercarse a las empresas. Para Bea Pellizari y para Gonzalo Muñoz, la metodología de reflexión de estos procesos “te permite hacerte preguntas sobre tu persona y sobre el emprendimiento social que lideras, preguntas que de otra manera nunca nos hubiéramos hecho”.

De forma muy relacionada con estas experiencias, se encuentra la propia confianza de los emprendedores sociales para reconocer el valor que ofrecen a las cadenas de valor empresariales. Jamie Jones, directora de emprendedorismo social, Kellogg School of Management, Nortwestern University señaló, “He conocido emprendedores y equipos pequeños y de pocos recursos pero con un alto nivel de confianza y certeza de que su emprendimiento era lo que la empresa necesitaba para su cadena de valor”.

¿Y el financiamiento? ¿Y el Estado?

Los panelistas acordaron que hay dinero suficiente y disponible para ingresar en las empresas sociales, sin embargo, es la mirada del inversor la que obstaculiza su fluir. “Los inversores siguen pensando que se trata de capital de rédito y no pueden visualizar su capital como inversión social” enfatizó Jamie Jones. Sin embargo, la tendencia parece estar cambiando, pues cada vez hay más personas que quieren colocar su dinero detrás de una causa y ver como sus bienes generan valor para una comunidad. Para Bea Pellizari, es la inversión con causa la que está financiando la mayoría de los desarrollos sociales en la región.

El panel finalizó con una reflexión sobre el rol del Estado. Se indicaron dos elementos clave. En primer lugar, que el Estado debe sentar las bases sobre las cuales se desarrollan los ecosistemas de innovación y escala. En segundo lugar, que debería facilitar el flujo hacia los fondos de inversión destinados a emprendimientos sociales, y concientizar a la ciudadanía en la importancia de ser compradores de los servicios y productos de éstos.

Y hablando del sector público, el cierre del panel y de toda la primera mañana de reflexiones estuvo a cargo del Ministro de Economía de Chile, Luis Felipe Céspedes quien aseguró que desde el gobierno se están promoviendo acciones para que “la cultura innovadora busque siempre el sentido social”. Para el caso chileno afirmó que el Estado puede lograr un rol importante, ampliando la mirada desde la productividad a la generación de valor social, trabajando en un marco jurídico legal para las empresas B.

El camino ya está dispuesto y parece en la combinación de realidad y esperanza tenemos una oportunidad única para la innovación en Latinoamérica.